Los cometas

Los cometas son cuerpos celestes que giran u orbitan alrededor del Sol, por eso, forman parte de nuestro sistema solar. Te contamos un poco de su historia y características.

¿Cometas malos?

En la antigüedad, el avistamiento de un cometa era una señal de catástrofes, de que algo malo ocurriría en poco tiempo. Según escritos de fray Bernardino de Sahagún, los adivinos del emperador Moctezuma estaban dormidos cuando un cometa fue visto en el cielo mexica, por ello, fueron castigados con la muerte.

El historiador de Roma, Suetonio, atribuyó a la maligna influencia de los cometas los errores cometidos por el emperador Nerón. Por su parte, el astrólogo Babilus aseguró que la muerte de Claudio, otro emperador romano, había sido anunciada por un cometa.

Ya en el siglo XV el astrónomo Johann Müller Regiomontano observó por primera vez un cometa y escribió un libro donde enseñaba cómo identificar y medir a los cometas.

En 1702 el astrónomo Gregory publicó que los cometas crean grandes epidemias por los nuevos elementos que aportan a la atmósfera terrestre, lo que aumentó la mala fama de los cometas. Ahora, sólo la gente supersticiosa piensa que estos astros anuncian desgracias.

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Así es un cometa

Encontrar un cometa es tan difícil como hallar una aguja en un pajar, por eso quien descubre uno tiene derecho a bautizarlo. En ciertas ocasiones los cometas se ven a simple vista, en otras, se emplean telescopios.

La cola de un cometa crece a medida que se acerca al Sol, si es larga puede verse muy bien desde la Tierra. Al alejarse del Sol vuelve a encogerse hasta desaparecer. Los científicos suponen que la cola de los cometas huele a huevo podrido porque los gases, polvos y vapores que la componen, tienen en conjunto ese olor.

El brillo de los cometas es diferente según su tamaño, su composición y su proximidad al Sol. Asimismo, dejan cachitos a medida que recorren el sistema solar, algunos de ellos son las llamadas estrellas fugaces.

Los cometas dejan de existir por muchas razones: se desintegran, chocan, salen de su órbita, son tragados por agujeros negros, en fin, son muchos los obstáculos que encuentran en su camino.

Para los científicos es muy importante estudiar a los cometas, ya que han sufrido muy pocos cambios desde hace más de 4 mil millones de años, por lo cual, reflejan la forma en que era primitivamente nuestro sistema solar.

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Datos curiosos de cometas

-El núcleo del cometa Halley es un bloque de hielo y roca en forma de papa, que mide entre 16 y 18 kilómetros de longitud y está recubierto por una costra más negra que el carbón.

-La misión Rosetta ha podido instalar en la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko un módulo que será capaz de elaborar con mucha precisión el mapa de este cometa.

-En julio de 1994 el cometa Shoemaker-Levy 9, se cruzó por el camino de Júpiter. La fuerza de gravedad destrozó al cometa en 21 fragmentos que se impactaron en la superficie del gran planeta.

-Los cometas de periodo largo tardan cientos o hasta miles de años en completar una órbita alrededor del Sol. Pero existen cometas de periodo muy corto, como el Encke, que dura sólo tres años.

  • La información de este artículo fue tomada del libro de Becky Rubinstein, En órbita por un cometa, México: Editorial Progreso, colección Ciencia y Conciencia, 2014.
  • 2 comentarios en “Los cometas

    1. ¿Qué son los cometas? R=Los cometas son los cuerpos celestes constituidos por polvo y rocas que orbitan alrededor del Sol siguiendo diferentes trayectorias.
      ¿Cómo son? R=Son redondos con un nucleo,cola,gases,particulas de polvo y cabeza.

      ¿Cuándo suceden? R=No se sabe exactamente.

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